光谱数据揭露木卫二海洋可能比之前认为的更接近地球

包锞炜    2019-06-25


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据外媒报道,近期,加州理工学院(Caltech)和NASA喷气推进实验室的研究人员在加州帕萨迪纳进行的一项新研究显示,木星卫星欧罗巴(Europa)上的地下世界海洋可能比科学家们认为的更像地球。
 
可见光光谱分析表明,木卫二冰壳上的黄色斑点是常见的食盐,这意味着木卫二的海洋可能跟地球上的海洋相似。
 
当NASA的“旅行者”号和“伽利略”号宇宙飞船将木卫二上有海洋存在的迹象传回地球时,人们更加希望能在那里找到这颗星球可能存在某种形式的外星生命。然而不幸的是,伽利略号携带的红外光谱仪显示,木卫二表面的水冰中含有硫酸镁盐,更多人可能对泻盐这个名字更熟悉。
 
由于从地质学的角度看,欧罗巴的地壳比较年轻,所以这意味着这些盐可能来自埋藏在下面的海洋。如果是这样的话,那么在深水区出现生命的几率就会大大降低。
 
不过NASA的研究小组发现这些结论存在缺陷,因为它依赖的是光谱的近红外波段,并且伽利略号携带的设备分辨率也比较低。正因为如此,氯化合物在很大程度上是不可见的。为了克服这个问题,研究人员需要得到在可见光波段下的高分辨率光谱仪数据。
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于是这时候,夏威夷莫纳克亚山顶的凯克天文台派上用场了。通过观察高分辨率的光谱图,研究小组发现镁盐的特征消失了,这表明之前的发现是错误的。
 
与此同时,喷气推进实验室的科学家Kevin Hand进行了一项实验,即在类似于木卫二的条件下对海盐样品进行辐照。科学家通过辐照改变食盐--也称氯化钠--的属性使其与被凯克天文台观测到的可见光谱和在木卫二表面一个叫Tara Regio的黄色区域相匹配。
 
“氯化钠有点像欧罗巴表面的隐形墨水,”Hand说道,“在接受辐射之前,你无法辨别它的存在,但在接受辐射之后,颜色就会直接跳到你的眼前。”
 
根据NASA的说法,这一发现得到了NASA/ESA哈勃太空望远镜的证实。据悉,该望远镜在450纳米的可见光波段进行了光谱扫描,结果与辐照盐的光谱完全吻合,特别是在Tara Regio区域。
 
尽管这一消息令人鼓舞,但NASA强调,这并不是欧罗巴海洋中存在氯化钠的直接证据,而可能只是分层的结果。
 

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